Is Brazil’s healthcare system prepared for the Covid-19 pandemic?

LUCAS BERTI .

MAR 15, 2020

Brazil’s Health Minister Luiz Henrique Mandetta declared this week that Brazil is entering the stage of having local transmission of the novel coronavirus, predicting “some harsh 20 weeks ahead.” During that stretch, infection numbers will balloon and, according to projections based on the novel coronavirus’ path in countries such as China, Italy, or Spain, they could go from around 150 to 30,000 by April 1. And within the next four months, the state of São Paulo alone could have over 45,000 people infected. When addressing the nation on Thursday night, President Jair Bolsonaro said the number of Covid-19 cases would rise fast—and that the public healthcare system had a limit of patients it could help at any given moment.

Created in 1988 and fully implemented in 1996, the Unified National Health System (SUS) reaches about 70 percent of the Brazilian population. Now, the public healthcare apparatus faces perhaps its biggest challenge to date. The Brazilian Association of Intensive Care Medicine, however, says SUS meets World Health Organization (WHO) standards—of 1 to 3 beds per 10,000 inhabitants.

Data shows, however, that this is hardly the case in every state—especially without throwing the private healthcare network into the mix. Only in the states of Minas Gerais and Paraná does the public system meet the WHO standards of ICU beds for every 10,000 citizens. Meanwhile, in the North and Northeast regions, the rate can be as low as 0.14 beds per 10,000 people. A Flourish map Public intensive care beds per 10,000 people

Share of public intensive care beds by state States with a higher number of Covid-19 cases, such as SP and RJ, have smaller shares of public ICU beds

Adapting the healthcare system to the Covid-19 outbreak Since last week, the federal administration has passed several measures trying to anticipate the steps of the outbreak. One of the first moves was including tests for Covid-19 in the list of exams health insurance companies are forced to cover —as long as the patient is considered a “suspected case” by a physician.

Other measures can be considered more controversial. They include allowing doctors to force treatment and tests on reluctant patients, and granting state administrations the power to impose lockdowns—as long as they are properly reported, giving people time to adapt.

But the most draconian measure, so to speak, involves the appropriation of assets of companies and individuals to assist in combating Covid-19, in return for “fair compensation.” While this initially appears to be a reference to private hospitals, with the government being able to use their facilities in a potential overflow of patients, the mention of individual assets leaves the door open to a number of extreme measures, such as using privately owned land or property to house patients.

“We understand that the administration is trying to avoid bureaucratic delays that could be an obstacle to treating patients—causing unnecessary deaths. But once this ’emergency status’ is lifted, these decrees could be challenged,” says lawyer Aureane Pinese, from law firm Dagoberto Advogados .

Will Brazil repeat Italy and the U.S.?

The novel coronavirus has only recently reached Brazil. Two weeks ago, there were only three confirmed Covid-19 infections—but the number is now at least 50 times higher. Some infectious disease experts say the country could face similar curves to the ones observed in Italy or the U.S.

Italy has become the new epicenter of the Covid-19 outbreak in the space of just three weeks. So far, 22,000 cases have been confirmed, with 2,000 deaths— only China and Iran have reported more casualties. Public hospitals were quickly overloaded, making doctors and nurses have to triage patients to decide who would be treated and who would not. In many facilities, patients were admitted according to their chances of survival.

Brazil has more critical care beds per capita than several developed countries

This week, the Italian government placed the country on lockdown—which generated some dystopian situations. In one such report, actor Luca Franzese, of TV series Gomorra fame, was forced to stay with his sister’s dead body inside their family home for 24 hours—to prevent other people from exposure to her corpse. “Italy has abandoned us,” he posted.

To avoid a similar situation in Brazil, the Health Ministry launched a smartphone app with information about Covid-19, including a self-triage tool consisting of a questionnaire that will inform patients, based on the symptoms they describe, whether or not they should go to the hospital or stay home in self-isolation. The app is available in Portuguese for iOS and Android.

The U.S., where President Donald Trump declared a national emergency, faces different challenges. Business Insider reported that at least 27 million people are not covered by health insurance, which forces them to pay up to USD 1,100 for a simple coronavirus blood test, including subsequent control exams.

In a tweet—latched on to by Brazilians as a reason to praise their public healthcare service—HuffPost journalist Michael Hobbes posted that he went to a Medical Center in Washington University and heard people were charging between USD 100 to 500 for coronavirus tests if they had insurance, versus USD 1,600 if they didn’t.

With Brazil’s health authorities and state governments taking quick measures against the outbreak, banning public gatherings and in some cases closing schools, there is a sense that the conscientiousness of the population may help avoid a crisis on Italian levels.

Whether that is the case, however, will become clear in the coming weeks.

LUCAS BERTI Lucas Berti covers international affairs—specializing Latin American politics and markets. He has been published by Opera Mundi, Revista VIP, and The Intercept Brasil, among others.

Entrevista da advogada Aureane Pinese, do Dagoberto Advogados, para o The Brazilian Report. Para ler o conteúdo diretamente no Portal, clique aqui.

Versão da reportagem em Português:

O sistema de saúde do Brasil está preparado para a pandemia de Covid-19?

O ministro da Saúde do Brasil, Luiz Henrique Mandetta, declarou nesta semana que o Brasil está entrando no estágio de transmissão local do novo coronavírus, prevendo “algumas duras 20 semanas pela frente”. Durante esse período, o número de infecções aumentará e, de acordo com projeções baseadas no novo caminho do coronavírus em países como China, Itália ou Espanha, eles poderão passar de cerca de 150 a 30.000 até 1º de abril. E nos próximos quatro meses, somente o estado de São Paulo poderia ter mais de 45.000 pessoas infectadas. Ao se dirigir ao país na noite de quinta-feira, o presidente Jair Bolsonaro disse que o número de casos do Covid-19 aumentaria rapidamente – e que o sistema público de saúde tem um limite de pacientes e que pode ajudar a qualquer momento.

Criado em 1988 e totalmente implementado em 1996, o Sistema Único de Saúde (SUS) atinge cerca de 70% da população brasileira. Agora, o aparato de saúde pública talvez enfrente seu maior desafio até hoje. A Associação Brasileira de Medicina Intensiva, no entanto, diz que o SUS atende aos padrões da Organização Mundial da Saúde (OMS) – de 1 a 3 leitos por 10.000 habitantes.

Os dados mostram, no entanto, que esse não é o caso em todos os estados – especialmente quando envolve a rede de saúde privada. Somente nos estados de Minas Gerais e Paraná o sistema público atende aos padrões da OMS de leitos de UTI para cada 10.000 cidadãos. Enquanto isso, nas regiões Norte e Nordeste, a taxa pode chegar a 0,14 leitos por 10.000 pessoas.

Desde a semana passada, o governo federal adotou várias medidas tentando antecipar as etapas do surto. Um dos primeiros movimentos foi a inclusão de testes para o Covid-19 na lista de exames que as empresas de seguro de saúde são forçadas a cobrir – desde que o paciente seja considerado um “caso suspeito” por um médico.

Outras medidas podem ser consideradas mais controversas. Eles incluem permitir que os médicos forcem tratamento e testes em pacientes relutantes e conceder às administrações estaduais o poder de impor bloqueios – desde que sejam adequadamente relatados, dando tempo às pessoas para se adaptarem.

Mas a medida mais draconiana, por assim dizer, envolve a apropriação de ativos de empresas e indivíduos para ajudar no combate ao Covid-19, em troca de “compensação justa”. Embora isso inicialmente pareça ser uma referência a hospitais particulares, com o governo sendo capaz de usar suas instalações em um potencial transbordamento de pacientes, a menção de ativos individuais deixa a porta aberta para uma série de medidas extremas, como o uso de terras de propriedade privada ou propriedade para abrigar pacientes.

“Entendemos que o governo está tentando evitar atrasos burocráticos que podem ser um obstáculo ao tratamento de pacientes – causando mortes desnecessárias. Mas, uma vez suspenso esse ‘status de emergência’, esses decretos poderão ser contestados”, diz a advogada Aureane Pinese, do escritório de advocacia Dagoberto Advogados.

O Brasil repetirá os EUA e a Itália?

O novo coronavírus chegou recentemente ao Brasil. Duas semanas atrás, havia apenas três infecções confirmadas pelo Covid-19 – mas o número é agora pelo menos 50 vezes maior. Alguns especialistas em doenças infecciosas dizem que o país pode enfrentar curvas semelhantes às observadas na Itália ou nos EUA.

A Itália se tornou o novo epicentro do surto de Covid-19 no espaço de apenas três semanas. Até o momento, 22.000 casos foram confirmados, com 2.000 mortes – apenas a China e o Irã registraram mais vítimas. Os hospitais públicos foram rapidamente sobrecarregados, obrigando médicos e enfermeiros a triar pacientes para decidir quem seria tratado e quem não seria. Em muitas instalações, os pacientes foram admitidos de acordo com suas chances de sobrevivência.

Nesta semana, o governo italiano colocou o país em bloqueio – o que gerou algumas situações distópicas. Em um desses relatos, o ator Luca Franzese, da série de TV Gomorra, foi forçado a ficar com o corpo da irmã dentro da casa da família por 24 horas – para impedir que outras pessoas se exponham ao cadáver. “A Itália nos abandonou”, ele postou.

Para evitar uma situação semelhante no Brasil, o Ministério da Saúde lançou um aplicativo com informações sobre o Covid-19, incluindo uma ferramenta de auto-triagem composta por um questionário que informará os pacientes, com base nos sintomas que descrevem, se devem ou não ir para o hospital ou ficar em casa em auto-isolamento. O aplicativo está disponível em português para iOS e Android.

Os EUA, onde o presidente Donald Trump declarou uma emergência nacional, enfrentam diferentes desafios. O Business Insider informou que pelo menos 27 milhões de pessoas não são cobertas pelo seguro de saúde, o que as obriga a pagar até US $ 1.100 por um simples teste de coronavírus, incluindo exames de controle subsequentes.

Em um tweet – guardado pelos brasileiros como motivo para elogiar seu serviço público de saúde – o jornalista do HuffPost, Michael Hobbes, postou que ele foi a um Centro Médico na Universidade de Washington e ouviu pessoas cobrando entre US$ 100 a 500 por testes de coronavírus, se eles tivessem seguro, contra US$ 1.600, se não o fizessem.

Com as autoridades sanitárias e os governos estaduais do Brasil tomando medidas rápidas contra o surto, proibindo reuniões públicas e, em alguns casos, fechando escolas, há uma sensação de que a consciência da população pode ajudar a evitar uma crise nos níveis italianos.

Se é esse o caso, no entanto, ficará claro nas próximas semanas.